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OffGridBox lève 1,6 M $ pour charger et hydrater l’Afrique rurale avec ses installations tout-en-un

Les besoins les plus simples sont souvent les plus vitaux: le courant et l’eau salubre vous mèneront loin. Mais dans les zones rurales des pays en développement, ils peuvent être difficiles à trouver. OffGridBox tente de fournir les deux, de manière durable et rentable, tout en respectant les objectifs humanitaires et écologiques. La société vient de collecter 1,6 million de dollars pour poursuivre son ambitieux programme.

L’idée est assez simple, bien que naturellement assez difficile à concevoir: utiliser l’énergie solaire pour fournir à une petite communauté à la fois de l’électricité (sous la forme de batteries chargées) et de l’eau potable. Ce n’est pas facile, et ce n’est pas autonome – mais c’est ce que nous voulons.

offgridbox

J’ai rencontré deux membres de l’équipe d’OffGridBox, le fondateur et directeur général Emiliano Cecchini et le directeur américain Troy Billett, beaucoup plus tôt cette année au CES de Las Vegas, où ils étaient honorés par Not Impossible, aux côtés du brillant jouet d’apprentissage en braille BecDot. L’équipe a eu beaucoup de problèmes à résoudre, mais elle est maintenant prête à annoncer son premier tour et à progresser dans le déploiement d’une innovation qui pourrait sauver des vies.

Ils ont déjà installé 38 boîtes, certaines à leurs propres frais et d’autres avec l’aide de commanditaires. Chacun a à peu près la taille d’un petit hangar – une section d’un conteneur d’expédition, avec un échafaudage au-dessus pour fixer les cellules solaires. À l’intérieur, vous trouverez les composants nécessaires pour stocker l’électricité et la distribuer à des dizaines de batteries rechargeables et de lampes à la fois, ainsi qu’un réservoir d’eau et un purificateur.

L’eau provenant d’une source naturelle (ou municipale, vraiment) insalubre à proximité est acheminée par camion ou par canalisation et alimente le réservoir. Les cellules solaires font fonctionner le purificateur, fournissant de l’eau propre à bon marché – environ un tiers de ce que devrait normalement payer une famille, selon les estimations de l’équipe – et éventuellement avec un trajet beaucoup plus court. Simultanément, les batteries et les lampes chargées sont loués à des taux similaires à ceux des personnes sans électricité. Chaque boîte peut générer jusqu’à 12 kWh par jour, répartis entre les deux tâches.

Les alternatives pour ces communautés seraient généralement de petites installations solaires dédiées, dont le coût initial peut être irréaliste pour elles. Billett m’a dit que les dépenses moyennes des ménages pour l’électricité sont d’environ 43 cents par jour; OffGridBox l’offrira pour moins de la moitié, environ 18 cents.

Il ne s’exécute pas tout seul: la boîte est administrée par un commerçant local, qui gère les paiements et les communications avec OffGridBox lui-même. Les jeunes femmes sont ciblées pour ce rôle car elles sont plus susceptibles d’être des résidents à long terme de la région et des membres de la communauté. La boîte leur sert de petite entreprise, en tirant essentiellement de l’argent.

OffGridBox rwanda

OffGridBox travaille avec des organisations à but non lucratif locales pour trouver des candidats probables; les femmes représentées ci-dessus ont été recommandées par Women for Women. À leur tour, ils soutiendront les personnes qui, par exemple, livrent ou revendent l’eau, ou exploitent des entreprises annexes qui dépendent de l’électricité fournie. Il existe même maintenant une marque locale associée d’eau embouteillée – Amaziyateke, qui doit son nom à une grande feuille qui collecte l’eau de pluie, mais au Rwanda, c’est aussi une argot pour une belle femme.

Certains boîtiers sont en train d’être configurés pour offrir le Wi-Fi via une connexion cellulaire ou par satellite, ce qui présente des avantages évidents. Et récemment, les gens ont demandé à pouvoir jouer de la musique à la maison. La société a donc commencé à inclure des haut-parleurs portables. C’était inattendu, mais une demande facile à satisfaire, a déclaré Billett – “Il est essentiel d’écouter!”

 

La société effectue des travaux pour que la technologie continue à fonctionner efficacement et en toute sécurité, surveille à distance les problèmes et planifie les appels de maintenance. Donc, ces choses ne sont pas simplement consignées et oubliées. Cela dit, ils peuvent et ont duré des centaines de milliers d’heures – sans travaux majeurs.

Chaque boîte coûte environ 15 000 dollars à construire, plus environ 10 000 dollars supplémentaires à livrer et à installer. Le modèle d’entreprise prévoit qu’un investisseur ou des investisseurs couvrent ce coût initial, puis reçoivent une part des revenus pour la durée de vie de la boîte. À l’utilisation de la capacité, cela peut prendre environ deux ans, après quoi la répartition des revenus passe (d’une répartition initiale négociable à 50/50); c’est une petite source de revenu sûre pour les années à venir. Avec un chiffre d’affaires d’environ 10 000 dollars par an et par caisse pleinement utilisé, le TRI est estimé à 15%.

OffGridBox

OffGridBox croit que ce modèle est meilleur que tout autre pour un déploiement rapide de ces boîtes. Les subventions sont bien sûr une option et peuvent également être utilisées à des fins de secours en cas de catastrophe. À l’origine, l’idée était de les vendre à des gens riches qui souhaitaient vivre en dehors du réseau ou disposer d’une cabine de montagne plus autonome, mais c’est nettement mieux – pour de nombreuses raisons. (Vous pouvez probablement en obtenir un pour vous-même si vous le souhaitiez vraiment.)

OffGridBox a utilisé l’accélérateur de Techstars dans le cadre d’un groupe de 2017 et a travaillé jusqu’en 2018, comme je l’ai mentionné précédemment, pour obtenir un financement de diverses sources. Ce germe d’un montant total de 1,6 million de dollars a été dirigé par les fondations Doen et Good Energies; la Banque Populaire du Rwanda est également partenaire.

Avec une série A prévue pour 2019, cet argent servira à déployer au total 42 installations de boîtes dans les communautés rwandaises.

“Cela nous aidera à devenir un acteur majeur sur les marchés de l’énergie et de l’eau au Rwanda tout en autonomisant les femmes entrepreneurs, en luttant contre la biocontamination pour améliorer la santé et en introduisant l’éclairage dans les maisons rurales”, a déclaré Cecchini dans son communiqué de presse.

Des sources d’énergie alternatives ou complémentaires, telles que le vent, sont à l’étude et le dessalement de l’eau (par opposition à la simple stérilisation) est activement recherché. Cela augmenterait naturellement la portée et la fiabilité des boîtes et rendrait les communautés insulaires beaucoup plus réalistes.

Ces 42 boîtiers ne sont que le début: la société espère déployer jusqu’à 1 000 personnes sur l’ensemble du territoire rwandais, ce qui ne permettrait pas d’atteindre un cinquième du marché hors réseau du pays. En s’associant avec les banques et les entreprises énergétiques locales, OffGridBox espère déployer jusqu’à 100 boîtiers par an, ce qui pourrait potentiellement apporter de l’eau et de l’électricité à 100 000 personnes supplémentaires.

source: techncrunch

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